Pandemia COVID-19: pensate che gli animali esotici siano responsabili del Coronavirus? Ripensateci

Di Sonia Shah* –

Gli scienziati hanno indicato pipistrelli e pangolini come potenziali fonti del virus, ma la vera colpa è altrove – nelle aggressioni umane all’ambiente. –

Potrebbe essere stato un pangolino. O un pipistrello. Oppure, come suggerito da una teoria ormai sfatata, un serpente.

È in atto la corsa per individuare la fonte animale di COVID-19, il coronavirus che attualmente sta bloccando oltre 150 milioni di persone in quarantene e cordoni sanitari in Cina e altrove. L’origine animale del virus è un mistero critico da risolvere. Ma le speculazioni su quale creatura selvaggia originariamente ospitasse il virus nasconde una fonte più fondamentale della nostra crescente vulnerabilità alle pandemie: il ritmo accelerato della perdita di habitat.

Dal 1940, centinaia di agenti patogeni microbici sono emersi o riemersi in nuovi territori dove non erano mai stati visti prima. Includono HIV, Ebola nell’Africa occidentale, Zika nelle Americhe e una manciata di nuovi coronavirus. La maggior parte – il 60 percento – ha origine nei corpi degli animali. Alcuni provengono da animali domestici e da bestiame. La maggior parte di essi – oltre i due terzi – provengono dalla fauna selvatica.

Ma non è colpa degli animali selvatici. Sebbene storie illustrate con immagini di animali selvatici come “la fonte” [1] di focolai mortali possano suggerire diversamente, gli animali selvatici non sono particolarmente infestati da agenti patogeni mortali, pronti a infettarci. In effetti, la maggior parte di questi microbi vive in modo innocuo nei corpi di questi animali.Il problema è il modo in cui la distruzione delle foreste e l’espansione delle città e delle attività industriali crea percorsi per i microbi animali per adattarsi al corpo umano.

La distruzione dell’habitat minaccia l’estinzione di un gran numero di specie selvatiche [2], comprese le piante medicinali e gli animali da cui dipendiamo storicamente per la nostra farmacopea. Forza anche quelle specie selvatiche che resistono a stiparsi nei piccoli frammenti di habitat rimanente, aumentando la probabilità che entrino in ripetuti e intimi contatti con gli insediamenti umani che si espandono nei loro nuovi habitat frammentati. È questo tipo di contatto ripetuto e intimo che consente ai microbi che vivono nei loro corpi di trasmigrare nei nostri, trasformando microbi animali benigni in microrganismi patogeni mortali.

Consideriamo l’Ebola. Secondo uno studio del 2017, i focolai di Ebola, che sono stati collegati a diverse specie di pipistrelli, hanno maggiori probabilità di verificarsi in luoghi nell’Africa centrale e occidentale che hanno subito recenti episodi di deforestazione. Abbattere le foreste dei pipistrelli li costringe a posarsi sugli alberi nei cortili e nelle fattorie, aumentando la probabilità che un essere umano possa, diciamo, addentare un frutto coperto di saliva di pipistrello o cacciare e macellare un pipistrello locale, esponendosi ai microbi che si riparano nei tessuti del pipistrello. Tali incontri consentono a una miriade di virus trasportati in modo innocuo dai pipistrelli – Ebola [3], Nipah [4] e Marburg [5], solo per citarne alcuni – di passare nelle popolazioni umane. Quando tali eventi, i cosiddetti “spillover”, si verificano abbastanza frequentemente, i microbi animali possono adattarsi ai nostri corpi e trasformarsi in agenti patogeni umani.

I focolai di malattie trasmesse da zanzare sono stati collegati in modo simile all’abbattimento delle foreste [6], sebbene meno a causa della perdita di habitat che rispetto alla sua trasformazione. Man mano che il sottobosco di fogliame e le radici degli alberi scompaiono, l’acqua e i sedimenti scorrono più rapidamente lungo il suolo spoglio della foresta. Le zanzare che trasportano la malaria si riproducono nelle pozzanghere illuminate dal sole. Uno studio in 12 paesi ha scoperto che le specie di zanzare che trasportano agenti patogeni umani sono due volte più comuni nelle aree disboscate rispetto alle foreste intatte.

La distruzione dell’habitat sconvolge anche le dimensioni della popolazione di diverse specie in modi che possono aumentare la probabilità che un agente patogeno si diffonda. Ne è un esempio il virus del Nilo occidentale, un virus degli uccelli migratori. Compressi dalla perdita di habitat e da altri danni, le popolazioni di uccelli nel Nord America sono diminuite di oltre il 25% negli ultimi 50 anni [7]. Ma le specie non diminuiscono a un ritmo uniforme. Specie di uccelli specializzate, come picchi e rallidi, sono state colpite più duramente di generalisti come pettirossi e corvi. Ciò aumenta l’abbondanza del virus del Nilo occidentale nei nostri stormi di uccelli domestici perché, mentre i picchi e rallidi sono portatori limitati del virus, i pettirossi e i corvi eccellono. La probabilità che una zanzara locale morda un uccello infetto dal virus del Nilo occidentale e quindi un umano cresce [8].

Allo stesso modo, l’espansione delle periferie nella Foresta nordorientale (degli stati Uniti N.d.T.) aumenta il rischio di malattie trasmesse da zecche [9] perché espelle creature come gli opossum, che aiutano a controllare le popolazioni di zecche, migliorando le condizioni per specie come topi dai piedi bianchi e cervi, che non aiutano il controllo. La malattia di Lyme trasmessa dalle zecche, è apparsa per la prima volta negli Stati Uniti nel 1975; negli ultimi 20 anni le hanno fatto seguito sette nuovi agenti patogeni trasmessi da zecche [10].

Non è solo il fatto della distruzione dell’habitat che aumenta il rischio di insorgenza della malattia, ma è anche ciò con cui stiamo sostituendo l’habitat selvaggio. Per soddisfare gli appetiti carnivori della nostra specie, abbiamo raso al suolo un’area delle dimensioni del continente africano [11] per allevare animali da macello. Alcuni di questi animali vengono quindi trasportati attraverso il commercio illegale di animali selvatici o venduti nei cosiddetti “mercati umidi”. Lì, le specie selvatiche che raramente si incontrerebbero mai in natura sono messe in gabbia l’una accanto all’altra, permettendo ai microbi di saltare da una specie all’altra, un processo che ha generato il coronavirus che ha causato l’epidemia di SARS 2002-2003 e forse il nuovo coronavirus ci perseguita oggi.

Ma molti altri sono allevati in fattorie industriali, dove centinaia di migliaia di animali attendono il macello, inzeppate strettamente insieme, offrendo ai microbi abbondanti opportunità di trasformarsi in agenti patogeni mortali. I virus dell’influenza aviaria, ad esempio, che hanno origine nei corpi degli uccelli acquatici selvatici, si scatenano nelle fattorie industriali piene di polli in cattività, mutano e diventano più virulenti, un processo così sicuro da poter essere replicato in laboratorio. Un ceppo chiamato H5N1, che può infettare l’uomo, uccide più della metà di quelli infetti. Contenere un’altra varietà, che ha raggiunto il Nord America nel 2014, ha richiesto la macellazione di decine di milioni di polli [12].

La valanga di escrementi prodotti dal nostro bestiame introduce ancora più opportunità per i microbi animali di riversarsi nelle popolazioni umane. Poiché i rifiuti animali sono molto più voluminosi di quanto i terreni coltivati possano assorbire come fertilizzanti, vengono raccolti in molti luoghi in pozzi neri senza fodere chiamati “lagune di letame”. Escherichia coli, produttore di tossine Shiga, che vive in modo innocuo nelle viscere di oltre la metà di tutti i bovini americani, si nasconde in quei rifiuti [13]. Nell’uomo, provoca diarrea sanguinolenta e febbre e può portare a insufficienza renale acuta. Poiché i rifiuti del bestiame si riversano così spesso nel nostro cibo e nell’acqua, 90.000 americani vengono infettati ogni anno.

Questo processo di trasformazione dei microbi animali in patogeni umani è oggi accelerato, ma non è nuovo. È iniziato con la rivoluzione neolitica, quando abbiamo prima eliminato l’habitat della fauna selvatica per far posto alle colture e soggiogato gli animali selvatici in schiavitù. I “doni mortali” che abbiamo ricevuto dai nostri “amici animali”, come diceva Jared Diamond, comprendono il morbillo e la tubercolosi, dalle mucche; pertosse dai suini; e influenza dalle anatre. Questo è proseguito durante l’era dell’espansione coloniale. I coloni belgi in Congo costruirono le ferrovie e le città che permisero a un lentivirus dei macachi locali di perfezionare i suoi adattamenti al corpo umano [14]; I coloni britannici del Bangladesh hanno ridotto le zone umide di Sundarbans per costruire risaie, esponendo gli esseri umani ai batteri presenti nelle acque salmastre delle zone umide.

Le pandemie che queste intrusioni dell’era coloniale hanno creato ci affliggono ancora oggi. Il lentivirus del macaco si è evoluto in HIV. I batteri trasportati dall’acqua dei Sundarbans, ora conosciuti come colera, finora hanno causato sette pandemie, l’ultima si è sviluppata a poche centinaia di miglia dalla costa della Florida ad Haiti.

La buona notizia è che, poiché non siamo vittime passive di microbi animali che invadono i nostri corpi ma agenti pienamente capaci che trasformano microbi animali innocui in agenti patogeni che causano la pandemia, c’è molto che possiamo fare per ridurre il rischio che questi microbi patogeni emergano del tutto.

Possiamo proteggere l’habitat della fauna selvatica, in modo che i microbi animali rimangano nei loro corpi e non attraversino il nostro, un approccio sostenuto dal movimento “One Health” [15], tra gli altri.

Possiamo condurre una sorveglianza attiva in luoghi in cui è più probabile che i microbi animali si trasformino in agenti patogeni umani, cercando quelli che mostrano segni di adattamento al corpo umano e contenendoli prima che causino epidemie. Negli ultimi 10 anni, gli scienziati finanziati dal programma Predict dell’USAID hanno fatto proprio questo. Mentre l’impronta umana ha continuato ad espandersi in tutto il pianeta, gli scienziati di Predict hanno individuato più di 900 nuovi virus in tutto il mondo che sono emersi di conseguenza [16], tra cui nuovi ceppi di coronavirus simili alla SARS

Oggi si profila l’ombra della prossima pandemia. Ma questo non è solo a causa del nuovo coronavirus. L’eliminazione da parte dell’amministrazione Trump dei vincoli ambientali e di altro tipo alle industrie estrattive e dello sviluppo industriale può accelerare la distruzione dell’habitat che porta i microbi animali nei corpi umani. Allo stesso tempo, l’amministrazione sta riducendo la nostra capacità di individuare il prossimo microbo “spillover” e di contenerlo quando inizia a diffondersi. L’amministrazione ha deciso di terminare il programma Predict in ottobre [17]. Secondo quanto riferito, i funzionari si sono sentiti “a disagio nel finanziare una scienza all’avanguardia”. La scorsa settimana, l’amministrazione ha proposto di tagliare i fondi anche all’Organizzazione mondiale della sanità, del 53 percento [18].

L’epidemiologo Larry Brilliant una volta disse: “I focolai sono inevitabili, ma le pandemie sono opzionali”. [19] Ma le pandemie rimangono opzionali solo se abbiamo la volontà di sconvolgere la nostra politica con la stessa prontezza con cui abbiamo sconvolto la natura e la fauna selvatica. Alla fine, non vi è alcun vero mistero sulla fonte animale delle pandemie. Non è un pangolino squamoso o un pipistrello volante peloso. Sono popolazioni di primati a sangue caldo: la vera fonte animale siamo noi.

Chiarimento: una versione precedente di questo articolo affermava che E. coli vive in modo innocuo nelle viscere di oltre la metà di tutto il bestiame negli allevamenti americani. Mentre la prevalenza di E. coli nei bovini può raggiungere un livello così elevato in particolari appezzamenti, è più complicato calcolare la cifra a livello nazionale, poiché la presenza di E. coli varia in base alla geografia e al periodo dell’anno. Questo post è stato aggiornato.


*Sonia Shah è una giornalista scientifica e autrice di PANDEMIC: Tracking Contagion from Cholera to Ebola and Beyond (Farrar, Straus & Giroux, 2016). Il suo quinto libro, The Next Great Migration: The Beauty and Terror of Life on the Move, sarà pubblicato a giugno.

• THE NATION. FEBRUARY 18, 2020:
https://www.thenation.com/article/environment/coronavirus-habitat-loss/

Traduzione a cura della redazione

Note:

[1https://www.sciencemag.org/news/2019/01/bat-species-may-be-source-ebola-epidemic-killed-more-11000-people-west-africa

[2https://www.theguardian.com/world/2018/nov/17/habitat-loss-biodiversity-wildlife-climate-change

[3https://www.sciencemag.org/news/2019/01/bat-species-may-be-source-ebola-epidemic-killed-more-11000-people-west-africa

[4https://now.tufts.edu/articles/do-we-need-worry-about-nipah-virus

[5https://www.cdc.gov/media/releases/2020/s0124-marburg-virus.html

[6https://www.the-scientist.com/news-opinion/deforestation-tied-to-changes-in-disease-dynamics-65406

[7https://www.nytimes.com/2019/09/19/science/bird-populations-america-canada.html

[8https://www.sciencedaily.com/releases/2009/02/090220191318.htm

[9https://www.sciencedaily.com/releases/2009/02/090220191318.htm

[10https://www.cdc.gov/media/dpk/diseases-and-conditions/lyme-disease/index.html

[11https://www.theguardian.com/commentisfree/2015/nov/19/population-crisis-farm-animals-laying-waste-to-planet

[12https://www.nytimes.com/2016/02/07/opinion/sunday/what-you-get-when-you-mix-chickens-china-and-climate-change.html

[13https://aem.asm.org/content/82/16/5049

[14https://www.bbc.com/news/health-29442642

[15https://www.ecohealthalliance.org/wp-content/uploads/2016/10/One-Health-in-Action-Case-Study-Booklet_ENGLISH_Jan-7-2017-FINAL.pdf

[16https://ohi.sf.ucdavis.edu/what-weve-found

[17https://www.nytimes.com/2019/10/25/health/predict-usaid-viruses.html

[18https://www.undispatch.com/the-trump-administration-seeks-massive-cuts-to-the-world-health-organization-and-un-peacekeeping-and-also-the-total-elimination-of-funding-for-unicef/

[19https://www.facebook.com/bbcworldservice/photos/a.174309415921526/909827882369672/?type=3&theater